Photo Comment rectifier la chute sexiste et choquante du nombre de codeuses ?
08.07 2019

Comment rectifier la chute sexiste et choquante du nombre de codeuses ?

Le monde regorge de professions et d'industries dans lesquelles les hommes dominent. Mais il n'y a qu'un seul domaine qui était complètement dominé par les femmes, et qui a depuis été repris par les hommes. C'est celui de la programmation informatique.

Dans les années 1940, 1950 et 1960, environ 90% des programmeurs en informatique et des analystes de systèmes étaient des femmes. Les hommes s'intéressaient au matériel informatique, mais pensaient que les logiciels - un mot qui avait à peine été inventé - étaient une corvée, et impliquaient des calculs fastidieux et une mentalité d'ouvrier. Ainsi, cela a été classé comme du travail de bureau, malgré sa complexité, et confié à de jeunes femmes célibataires ayant un talent pour les mathématiques et la pensée logique - qui ont ensuite été contraintes de quitter la profession à leur mariage ou dès qu'elles avaient des enfants.

Mais si cette histoire a été racontée, notamment dans l'excellent mémoire de Dame'Steve' Shirley, Let It Go, beaucoup moins de choses ont été écrites sur le second exode des femmes de l'informatique, qui a eu lieu dans les années 1980. C'est lorsque j'ai vu pour la première fois un graphique saisissant de la National Science Foundation montrant la diminution du nombre de femmes dans le codage que j'ai décidé de présenter à BBC Radio 4 une émission intitulée A Job for the Boys.


Pas plus tard qu'en 1984, les femmes représentaient près de 40% de l'ensemble des étudiants en informatique dans les universités américaines. Mais ce pourcentage a diminué de moitié au lieu de continuer à augmenter, comme c'était le cas en droit, en médecine et en sciences. Aujourd'hui, les femmes ne représentent plus que 17 % de la population. Pourquoi ?

L'une des raisons semble être l'avènement de l'ordinateur personnel dans les années 1970 et au début des années 1980. Auparavant, la plupart des étudiants n'avaient jamais travaillé avec un ordinateur avant l'université. Mais quand les Acorns, les Amstrads et les Commodores sont sortis, les parents ont commencé à les acheter pour leurs enfants - enfin, leurs enfants de sexe masculin.


Comme l'ont découvert les universitaires Allan Fisher et Jane Margolis, lorsqu'ils cherchaient à comprendre pourquoi le taux d’inscription des femmes au cours d'informatique de l'Université Carnegie Mellon avait chuté de façon aussi spectaculaire, on a constaté qu'il y avait deux fois plus de chance que les garçons en première année aient reçus un ordinateur personnel que les filles. Et si les parents achetaient un ordinateur pour toute la famille, ils avaient tendance à le mettre dans la chambre du fils, pas dans celle de la fille. De plus, les pères avaient beaucoup plus tendance à vouloir enseigner les rudiments de la programmation à leurs fils. Presque toutes les étudiantes ont dit aux chercheurs que leur père avait enseigné à leur frère, mais qu'elles avaient dû se battre pour se faire remarquer.


La même chose s'est produite à l'école. Des garçons geeks créaient des clubs informatiques et en excluaient les filles. Résultat : lorsque les filles se présentaient pour leur première année d'informatique à l'université, elles avaient souvent dix ans de retard sur les garçons. Il n'est donc pas étonnant que beaucoup de filles se découragent et abandonnent l'école - même si, selon l'étude de Carnegie Mellon, beaucoup obtiennent de bonnes notes, parfois dans les meilleures. Celles qui sont restées ont rattrapé les garçons à leur troisième année.


Mais la culture prédominante était que si vous n'aviez pas passé la majeure partie de votre enfance et de votre adolescence devant un écran, vous n'étiez pas à votre place. Un rapport préparé par des étudiantes diplômées en informatique et des membres du personnel de soutien du MIT en 1983 sur le sexisme qu'elles ont rencontré comporte des titres de chapitre comme Comportement condescendant, Invisibilité, Attention non désirée et Obscénité.


Il est cependant possible d’inverser la tendance. Carnegie Mellon a finalement fait passer le taux d'inscription des femmes à son programme d'informatique de 7 à 48%. Comment ? Elle divisait les classes par expérience, de sorte que les novices n'avaient pas à apprendre aux côtés de programmeurs obsessionnels. Elle soulignait l'impact réel de la programmation, afin d'attirer les jeunes femmes plus pragmatiques. Et le processus d'admission a été modifié pour ne plus valoriser les codeurs adolescents. Une autre université américaine, Harvey Mudd, a connu un succès encore plus grand : L'an dernier, 54% de ses étudiants en informatique étaient des femmes.


L'inquiétude, cependant, est ce qui les attend au moment où elles entrent dans le monde du travail. L'industrie de la technologie, en particulier dans l'Ouest, est toujours notoirement sexiste, comme l'ont montré les débordements de Google l'an dernier. Même au plus haut niveau, les femmes doivent encore se battre pour être prises au sérieux, comme me le dit Shubhi Rao, ancien trésorier d'Alphabet/Google : "J'ai connu le plus haut niveau de sexisme de la vallée. C'est plein de machisme et d'agressivité très passive. Il y a une énorme culture fraternelle."

Nous avons beaucoup entendu parler récemment du biais qui se glisse dans les algorithmes lorsque les femmes ne sont pas présentes. Cela ne changera pas tant que les entreprises de technologie ne changeront pas. Si elles veulent faire quelque chose contre le sexisme, elles peuvent s'inspirer de Carnegie Mellon.